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La saison de la Fédération Irlandaise commence cette semaine.

Après une Coupe du monde 2017 encourageante pour les Irish Wolfhounds, et l’annonce de leur participation au Championnat d’Europe de l’automne 2018, quatre équipes du Nord et cinq du Sud donneront le coup d’envoi de la Saison Nationale Irlandaise ce week-end, avec le directeur de la RLI Richard Egan promettant un changement de direction et d’orientation pour le sport.

«Cette saison sera un nouveau point de départ pour l’organisation, surtout avec l’émergence de plus de matches de jeunes», dit-il. “Nous voulons faire grandir le jeu, en particulier avec les jeunes joueurs, et nous avons créé des plans de communication et de marketing pour diffuser le sport et le sensibiliser à travers le pays.”

Egan a ajouté: “Nous constatons une grande relève du sport chez les jeunes et cela se voit surtout par la croissance de l’activité chez les moins de 19 ans et les étudiants.

“Le défi consiste maintenant à tirer parti de cette situation et à intensifier les activités dans les groupes d’âge plus jeunes. Nous voyons également un réel intérêt pour les joueurs de plus de 35 ans, et cela a été un énorme attrait pour les joueurs qui ont joué un rôle déterminant dans le lancement de la Fédération de rugby en Irlande à la fin des années 1990 et au début des années 2000.

Championnes d’Irlande, les Longhorns RL d’Athboy ont déjà fait leurs débuts en 2018 avec un voyage historique à West Hull au premier tour de la Ladbrokes Challenge Cup  contre l’un des plus grands noms du jeu communautaire anglais. Ce fut une expérience inestimable pour les joueurs / entraîneurs de Casey Dunne, dont l’âge moyen est de 22 ans, avec plus de joueurs dans leur académie.

Ils ouvrent leur saison à domicile à Ashbourne RFC contre Waterford Vikings, qui sont dirigés par l’international irlandais Alan McMahon. “Longhorns pour le premier match d’une saison est un défi dur, mais aussi un défi que nous savourons”, note McMahon. “Les gars se sentent comme s’il y avait des affaires inachevées de l’année dernière. Le soutien constant de la communauté locale est ce qui nous pousse à bien faire. ”

Dans l’autre match de la République, Athy Sharks affrontera Galway Tribesmen lors de la Grande Finale de la République d’Irlande. Cork Bulls et les West Dublin Bears envisagent de jouer dans une ligue de mérite.

Dans la ligue d’Irlande du Nord, les grands finalistes irlandais de Wayne Kelly, Belfast Met Scholars – avec plusieurs étudiants et joueurs internationaux  – affrontent les Stags,  et les Belfast Eagles affrontent Portadown Pumas dans les matchs d’ouverture, tandis que les Pirates reviennent pour une deuxième saison de mérite car ils continuent à augmenter leur base de joueurs.

La Fédération de la République d’Irlande aura six tours réguliers avant les barrages, le vainqueur jouant les Champions de la ligue d’Irlande du Nord dans le décisif All-Ireland.

Dunne supervise le lancement réussi des U17 d’Irlande l’année dernière, 2017 ayant également progressé avec une série U19 Origin entre les Duni’s ROI Eagles et les NI Elks de Wayne Kelly.

L’équipe d’Irlande a ensuite joué à proximité du Pays de Galles et a perdu face à l’Ecosse, mais le retour a été que les joueurs ont aimé être exposés à un niveau plus élevé que celui qu’ils avaient précédemment joué et qu’ils souhaitaient continuer à progresser.

Cette année, les U19 se concentrent sur la Serbie pour les Championnats d’Europe et lesnombre de joueurs est en hausse. De nouvelles équipes U19s sont en train de se former dans la région de Finglas / Balbriggan et dans le Sud Ouest – sous la bannière des Cowboys de West Country – et avec les joueurs existants qui sont toujours éligibles et un afflux de joueurs locaux.

Les plans de Belfast Eagles, dont les jeunes préparent un tournoi révolutionnaire les 2 et 3 juin, sont tout aussi excitants pour le développement de la jeunesse irlandaise. Il mettra en vedette plusieurs équipes d’Angleterre qui ont suscité l’intérêt d’autres clubs de rugby à XIII à participer, alors qu’ils tentent la ligue pour la première fois.

Des matchs internationaux sont prévus pour les joueurs nationaux, alors que les récents changements de règles concernant l’utilisation des joueurs nationaux dans la partie irlandaise senior, imposés par le conseil d’administration de RL Irlande, devraient voir plus de joueurs nationaux engagés contre les nations de niveau 1 et 2.

Il y a également eu une augmentation de l’infrastructure avant le début de la saison avec des cours d’entraîneurs et de matches réussis au National Sports Campus près de Dublin et au Malone Rugby Club de Belfast.

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